La NASA prepara su próximo lanzamiento de la misión Lucy para estudiar los asteroides troyanos de Júpiter.

La NASA ha probado las funciones de Lucy, la primera nave espacial de la agencia en estudiar los asteroides troyanos de Júpiter, la llenó de combustible y se está preparando para empaquetarla en una cápsula para su lanzamiento el sábado 16 de octubre.

Nombrados en honor a personajes de la mitología griega, estos asteroides giran alrededor del Sol en dos enjambres, con un grupo delante de Júpiter en su camino y el otro detrás de él. Lucy será la primera nave espacial en visitar estos asteroides. Al estudiar estos asteroides de cerca, los científicos esperan perfeccionar sus teorías sobre cómo se formaron los planetas de nuestro sistema solar hace 4.500 millones de años y por qué terminaron en su configuración actual. «Con Lucy, vamos a ocho asteroides nunca antes vistos en 12 años con una sola nave espacial», dijo Tom Statler, científico del proyecto Lucy en la sede de la NASA en Washington. «Esta es una oportunidad fantástica de descubrimiento mientras exploramos el pasado lejano de nuestro sistema solar».

Siguiendo todos los protocolos de la pandemia, los miembros del equipo de Lucy han pasado las últimas ocho semanas en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, preparando la nave espacial para el vuelo. Los ingenieros han probado los sistemas mecánicos, eléctricos y térmicos de la nave y han practicado la ejecución de la secuencia de lanzamiento desde los centros de operaciones de la misión en Kennedy y Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. A principios de agosto, los ingenieros instalaron la antena de alta ganancia de la nave espacial, su segunda característica más destacada después de los paneles solares expansivos , que permitirán que la nave espacial se comunique con la Tierra.

“Ha habido mucho trabajo práctico”, dijo Donya Douglas-Bradshaw, gerente de proyectos de Lucy en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Este verano ha pasado muy rápido; es difícil creer que estamos casi en el lanzamiento «. El 18 de septiembre, los ingenieros de propulsión terminaron de llenar los tanques de combustible de Lucy con aproximadamente 1,600 libras (725 kilogramos) de hidracina líquida y oxígeno líquido, que constituyen el 40% de la masa de la nave espacial. El combustible se utilizará para maniobras precisas que impulsarán a Lucy a sus destinos de asteroides según lo programado, mientras que los paneles solares, cada uno del ancho de un autobús escolar, recargarán las baterías que alimentarán los instrumentos de la nave espacial.

La nave espacial Lucy pronto se empaquetará en las dos mitades del carenado del vehículo de lanzamiento, que se cerrará a su alrededor como una concha. Una vez que la nave espacial esté encapsulada, el equipo de Lucy podrá comunicarse eléctricamente con ella a través de un «cordón umbilical». «Lanzar una nave espacial es casi como enviar a un niño a la universidad: has hecho todo lo posible por ellos para prepararlos para el próximo gran paso por sí mismos», dijo Hal Levison , investigador principal de la misión Lucy, con sede en el Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

A principios de octubre, la nave espacial encapsulada será transportada a la Instalación de Integración de Vehículos en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, donde será «acoplada» con el cohete United Launch Alliance Atlas V 401. El Atlas V despegará del Space Launch Complex 41 y llevará a Lucy fuera de la atmósfera de la Tierra para comenzar el largo viaje hacia los asteroides troyanos. Unos días antes del lanzamiento, los ingenieros encenderán la nave espacial Lucy en preparación para la misión. Este proceso tardará unos 20 minutos.

“La nave espacial se ubicará en la configuración de lanzamiento y el equipo de ingeniería monitoreará continuamente su salud y estado para asegurarse de que Lucy esté lista para funcionar”, dijo Jessica Lounsbury, ingeniera de sistemas del proyecto Lucy en Goddard. «Y luego es el día del lanzamiento».

El primer intento de lanzamiento de Lucy está programado para las 5:34 am EDT del 16 de octubre. Ese día, el equipo será «llamado a las estaciones» a la 1 am, que es cuando se espera que todos lleguen al control de la misión y a otras estaciones para monitorear la nave espacial y ejecutar todos los procedimientos de cuenta atrás de lanzamiento. Si el clima o cualquier otro problema prohíbe un lanzamiento ese día, el equipo tendrá oportunidades de lanzamiento adicionales a partir del día siguiente.

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